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miércoles, 17 de noviembre de 2010

Tecnología europea para el futuro hotel espacial

miércoles, 17 de noviembre de 2010
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Recreación del hotel espacial de Galactic Suite. Efe
El primer hotel del espacio, cuya apertura está prevista en 2012, usará en sus módulos-habitaciones tecnología de EADS-Astrium, la primera empresa aeroespacial europea, tras alcanzar un acuerdo de cooperación tecnológica con Galactic Suite, la firma española que promueve este proyecto.

Con este acuerdo, las habitaciones del hotel espacial se diseñarán a partir de los módulos ATV de transporte que se emplean para abastecer a la Estación Espacial Internacional (ISS), pero adaptados para acoger a los turistas con todas las comodidades posibles, según explica Xavier Claramunt, creador y responsable de Galactic Suite.

Claramunt ha señalado que la construcción del hotel orbital mediante módulos interconectados arrancará con el lanzamiento, a finales del 2012, de un módulo base que tendrá todos los servicios necesarios para operar comercialmente y que costará unos 400 millones de euros.

Este primer módulo, de cuatro metros de diámetro y ocho de largo, y con capacidad para dos pasajeros y un tripulante, se pondrá en órbita mediante naves Soyuz rusas desde la base de Kazajistán, que una vez en el espacio permanecerán acopladas al módulo mientras haya huéspedes espaciales para actuar de 'bote salvavidas' en caso de emergencia.

Según Claramunt, ya hay 38 personas dispuestas a pagar los 3 millones de euros que cuesta el viaje para ser los primeros huéspedes del hotel espacial, y disfrutar de una estancia de cuatro días a 450 kilómetros de la tierra, una experiencia que incluye también varias semanas de entrenamiento en una isla del Caribe para preparar el viaje al cosmos.

El responsable de Galactic Suite ha explicado, además, que en una segunda fase, que se pondrá en marcha a finales de 2015, se acoplarán a este módulo inicial otros tres módulos, lo que permitirá alojarse en el hotel a un total de seis pasajeros y dos tripulantes.

Así, el conjunto hotelero tendrá finalmente forma de cruz, y no de racimo de uvas, como fue concebido en un principio por los creadores de este proyecto de turismo espacial.

Xavier Claramunt ha remarcado que Galactic Suite ha decidido reutilizar tecnología europea de EADS-Astrium ya existente, con mínimas modificaciones, para cumplir con el calendario previsto y optimizar los costes.

EFE

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jueves, 15 de abril de 2010

Los ocupantes de la estación espacial disfrutarán de la compañía de un robot

jueves, 15 de abril de 2010
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Los ocupantes de la estación espacial disfrutarán de la compañía de un robotLa NASA enviará un robot a la Estación Espacial Internacional (EEI) en septiembre próximo, cuando el Discovery realice la última misión de los transbordadores al orbitador.

Un comunicado de la agencia espacial estadounidense indicó hoy que el "Robonauta 2" (R2) será un residente permanente en la estación y sus operaciones estarán limitadas al laboratorio Destiny.

El robot, que pesa alrededor de 150 kilogramos y tiene cabeza, torso, brazos y piernas, fue desarrollado de manera conjunta por la NASA y la automotriz General Motors (GM) y puede trabajar junto a seres humanos, sean astronautas en el espacio u operarios de una planta en la Tierra, señaló.

Una vez a bordo de la EEI, los ingenieros de la NASA vigilarán cómo opera en la ingravidez del espacio y a pesar de que "trabajará" sólo en el laboratorio Destiny es posible que con futuras mejoras y modificaciones pueda recorrer tanto el interior como el exterior del complejo.

"Este proyecto ilustra la promesa que representa una futura generación de robots, no como sustitutos de los seres humanos sino como compañeros que puedan realizar tareas de apoyo", dijo John Olson, director de la Oficina de Integración de Sistemas de Exploración de la NASA.

Olson acudió al filósofo griego Aristóteles para señalar que "el potencial humano de seres humanos y robots es un ejemplo perfecto de que el todo es más grande que la suma de las partes. Nos permitirá ir más allá y lograr mucho más de lo que nos imaginamos".

Según el comunicado de la NASA, el robot no solo tiene apariencia humana sino que se le ha desarrollado para que trabaje como una persona.

Con piernas y brazos con manos, el "Robonauta 2" podrá utilizar los instrumentos que emplea la tripulación, señaló.

Según pronosticó la NASA, en el futuro los robots espaciales podrán funcionar como asistentes de los astronautas en las caminatas espaciales o para desarrollar tareas que pudieran ser difíciles o peligrosas para los seres humanos.

Pero, por ahora, el robot que llegará a la EEI en septiembre todavía es un prototipo y no cuenta con protección para funcionar fuera de la estación especial y soportar los cambios extremos de temperatura en el espacio, advirtió la NASA.

Sin embargo, esta primera experiencia servirá para probarlo en la microgravedad de la estación espacial, donde será expuesto a un ambiente de interferencia electromagnética.

Además, sus operaciones en el interior del complejo proporcionarán información acerca de la forma en que puede trabajar "codo a codo" con los astronautas, dijo el comunicado.

Según Alan Taub, vicepresidente de investigación y desarrollo de GM, los niveles extremos de pruebas a que ha sido sometido R2 son similares a los que se aplican a los vehículos y componentes de esa industria.

EFE

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miércoles, 17 de marzo de 2010

La 'Copa de Europa' de robots

miércoles, 17 de marzo de 2010
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La 'Copa de Europa' de robotsEn este campeonato de fútbol los jugadores son 'humanoides'. El equipo español ha sido bautizado como 'Los Hidalgos' y está integrado por cuatro robots.

El Instituto de Automática e Informática Industrial (ai2) de la Universidad Politécnica de Valencia competirá esta semana en la 'Robocup Mediterranean Open', la 'Copa de Europa' de fútbol robótico, que se celebrará del jueves al sábado en Roma. Los investigadores de la UPV participarán con sus homólogos del RoboticsLab de la Universidad de Murcia. En Roma competirán con otros equipos de Alemania, Italia o Francia, entre otros países.

En el terreno de juego sólo puede haber tres robots y cada uno tiene asignada una función diferente en el terreno de juego. Los humanoides son los 'Nao', un modelo de robot comercial desarrollado por la compañía francesa Aldebarán.

El trabajo de los investigadores de la UPV y la UMU se centró en dotar a los "robots futbolistas de las capacidades necesarias para su correcto desplazamiento por el terreno de juego, la visión de la pelota, el reconocimiento del entorno así como la localización en el mismo. En la Politécnica de Valencia trabajaron sobre todo en la mejora del software para la ejecución en tiempo real del sistema de control de las diferentes funciones de estos 'futbolistas del futuro'.

Según explica Francisco Blanes, investigador del ai2, los robots 'Nao' han sido desarrollados ara labores académicas y de investigación, por lo cual fueron seleccionados en el 2008 como los robots a utilizar en la Standard Platform League de la Robocup. En dicha liga los equipos no pueden modificar ningún aspecto del hardware del robot y éste debe ser igual para todos. Es el sistema software de control de los robots donde los grupos aplican sus conocimientos y marca la diferencia a la hora de ganar los partidos.

ELMUNDO.es

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sábado, 13 de marzo de 2010

Consiguen "leer" el pensamiento a través de un escáner cerebral

sábado, 13 de marzo de 2010
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Consiguen leer el pensamiento a través de un escáner cerebralInvestigadores del Centro de Neuroimagen Wellcome Trust de la Universidad de Londres (Reino Unido) han conseguido "leer" el pensamiento de individuos sanos a través de un simple escáner cerebral de resonancia magnética funcional, según aseguran en un artículo que han publicado en el último número de la revista 'Current Biology'.

Con este hallazgo se ofrece nueva información de cómo se registran los recuerdos y se acercan a la creación de un dispositivo que, midiendo la actividad cerebral, permita detectar lo que un individuo está pensando. Al mismo tiempo, a largo plazo se podrán desarrollar tratamientos para combatir la pérdida de memoria, señalaron los autores.

Con este tipo de técnicas de imagen, el grupo que dirige Eleanor Maguire había conseguido predecir pensamientos más simples como colores, objetos o lugares. Sin embargo, en este nuevo estudio se intentó ir "mucho más allá", como dice esta investigadora, y se basó en la "memoria episódica".

De este modo, el experimento consistió en seleccionar a diez voluntarios sanos para que viesen tres cortometrajes de personas practicando actividades cotidianas, como introducir una carta en un buzón o tirar la basura. Posteriormente, se les pidió que recordasen uno de los cortos mientras se sometían a un escáner cerebral para registrar cambios en su actividad en el cerebro.

Con la ayuda de un algoritmo computacional y basándose únicamente en las lecturas del escáner, los científicos pudieron predecir en cuál de los tres cortos estaba pensando cada voluntario.

Tal como explicó a la BBC la doctora Maguire, en declaraciones recogidas por Europa Press, el estudio demuestra que los recuerdos quedan "grabados" en un patrón regular en una región del cerebro llamada hipocampo. "Pudimos descodificar información en áreas del cerebro que son adyacentes al hipocampo, pero en realidad la descodificación más precisa fue obtenida con la actividad del hipocampo" dice la investigadora.

Aunque esta técnica no está diseñada para poder leer la mente de la gente sin su consentimiento, esta experta asegura que puede ayudar pacientes con problemas de memoria. Ahora sólo falta obtener información más precisa de cómo se almacena nuestros recuerdos se podrá entender mejor cómo este proceso queda afectado con el paso del tiempo, con el proceso de envejecimiento y las lesiones cerebrales.

EUROPA PRESS

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lunes, 1 de marzo de 2010

Un género de avispas protege a sus crías con antibióticos

lunes, 1 de marzo de 2010
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Una Philanthus incorpora las bacterias al capullo de sus larvas. Efe/Instituto Max PlanckUn género de avispas excavadoras lleva millones de años recurriendo a una combinación de antibióticos -un principio mucho más reciente en la medicina humana- para proteger a sus crías de infecciones y hongos.

Así lo afirman científicos de los Institutos alemanes Max Planck y Leibniz, en Jena, y la Universidad de Regensburg (Alemania), en un estudio publicado en la revista 'Nature Chemical Biology'.

Las avispas del género 'Philantus' emplean un cóctel de nueve antibióticos, producido por las bacterias beneficiosas con las que conviven, para recubrir los capullos de sus larvas y proteger así a sus crías.

Hasta ahora se conocía esta relación simbiótica de la avispa y las bacterias para producir el antibiótico, pero no de que se tratara de una combinación de sustancias.

Este género de avispas, a diferencia de las abejas que alimentan a sus larvas de polen y néctar, viven bajo tierra y nutren a su prole con insectos, por lo que están expuestos a un alto riesgo de contraer infecciones bacteriológicas u hongos a causa de la humedad.

Mediante el uso de una innovadora técnica de imagen por espectrometría en masas, el equipo de investigadores pudo comprobar que los antibióticos se encuentran principalmente en la superficie exterior del capullo, lo que reduce el riesgo de que las larvas en su interior padezcan efectos secundarios.

Otros insectos capaces de cultivar bacterias productoras de antibióticos —las hormigas cortahojas y algunos escarabajos— emplean estas sustancias para salvaguardar los hongos de los que se nutren, pero estas avispas buscan "proteger directamente a sus larvas", explicó Martin Kaltenpoth, del Instituto Max Planck.

Estos antibióticos, producidos por bacterias del género 'Streptomyces', ya eran conocidos y su potencial para la medicina está siendo investigado por otros científicos, añadió.

"Sin embargo, nunca habían sido hallados en combinación", afirmó el científico.

EFE

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martes, 15 de diciembre de 2009

Crean partículas sintéticas que imitan las funciones de los glóbulos rojos

martes, 15 de diciembre de 2009
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Crean partículas sintéticas que imitan las funciones de los glóbulos rojosCientíficos de las universidades de California y Michigan anunciaron hoy que desarrollaron partículas que imitan las características y funciones clave de los glóbulos rojos naturales.

Según un comunicado de la Universidad de California, esas características de las partículas, identificadas como RBCs, incluyen la suavidad y flexibilidad, además de la capacidad de transportar oxígeno.

La función principal de los glóbulos rojos es el transporte de oxígeno, algo que las células sintéticas o RBCs hacen muy bien. Además, pueden transportar medicamentos de una manera efectiva y controlada, señaló el comunicado.

"Esta capacidad de crear transportes flexibles y biomiméticos como agentes terapéuticos y de diagnóstico abre una amplia gama en la aplicación de medicinas", señaló Samir Mitragotri, profesor de ingeniería química de la Universidad de California.

"Sabemos que podemos diseñar más aún los RBCs para transportar un mayor número de agentes terapéuticos, tanto encapsulados como en su superficie", añadió.

Mitragotri y científicos de la Universidad de Michigan sintetizaron las partículas mediante un polímero al que cubrieron con nueve capas de hemoglobina y otras proteínas.

Al extraer el polímero que sirvió como modelo, las partículas resultantes tenían el mismo tamaño y flexibilidad y podían transportar consigo tanto oxígeno como los glóbulos rojos, indicaron los científicos.

Además, su flexibilidad les permite pasar por canales menores que su diámetro y recuperar su forma original, tal y como los glóbulos rojos, agregaron.

Pero los investigadores fueron más allá al indicar que su técnica también puede desarrollar otras partículas que imiten funciones y propiedades de otro tipo de células para curar enfermedades.

Entre los males que podrían ser curados mencionaron la anemia y la eliptocitosis hereditaria, un trastorno en que los glóbulos rojos alteran su forma circular y conducen a la llamada anemia hemolítica.

EFE

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martes, 8 de diciembre de 2009

Consiguen que el cerebro escriba en una pantalla

martes, 8 de diciembre de 2009
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Consiguen que el cerebro escriba en una pantalla. ReutersNeurocientíficos de la Clínica Mayo han demostrado cómo las ondas cerebrales pueden ser aprovechadas para generar caracteres alfanuméricos en una pantalla de ordenador. Simplemente con concentrarse en la letra 'q' en una matriz de letras, por ejemplo, esa 'q' aparece en el monitor.

Los investigadores creen que estos hallazgos, presentados en la reunión anual 2009 de la American Epilepsy Society, representan un progreso concreto hacia un interfaz mente-máquina que puede, algún día, ayudar a las personas a manejar una amplía variedad de dispositivos de control de discapacidades, tales como los brazos o piernas protésicos, y para el tratamiento de la enfermedad de Lou Gehrig y lesiones de médula espinal, entre muchos otros.

El doctor Jerry Shih y su equipo trabajaron con Dean Krusiensiki, de la Universidad de North Florida en este estudio, que fue realizado sobre dos pacientes con epilepsia. Estos pacientes fueron ya monitorizados para calibrar su actividad mediante electrocorticografía, técnica en la que los electrodos son ubicados directamente en la superficie cerebral para registrar la actividad eléctrica producida por la corriente que generan las células nerviosas. Este tipo de procedimiento requiere una craneotomía, es decir, una incisión quirúrgica en el cráneo.

El doctor Shih quería estudiar un interfaz mente-máquina en estos pacientes porque estableció la hipótesis de que ese retorno desde los electrodos que se ubicaba directamente en el cerebro sería mucho más específico que los datos recogidos mediante electroencefalografía, donde los electrodos están situados en el cuero cabelludo. La mayoría de estudios sobre interacción mente-máquina se habían realizado por este sistema.

"Hay una gran diferencia en la calidad de la información que se obtiene entre electroencefalografía y electrocorticografía. El cuero cabelludo y la corteza cerebral atenuan y distorsiona la señal, algo asi como ocurre con el efecto que la atmósfera de la Tierra produce en la luz que viene de las estrellas. "Esa es la razón por la cual la evolución de estos interfaces ha sido muy lenta".

Debido a que los pacientes ya tenían electrodos con electrocorticografía implantados en el cerebro para encontrar la zona donde el ataque epiléptico se producía, los investigadores podrían probar su nuevo interfaz cerebro-ordenador de forma más efectiva.

En el estudio, los dos pacientes fueron sentados en frente de un monitor que fue conectado a un ordenador equipado con el software desarrollado por los investigadores, que había sido diseñado para interpretar las señales eléctricas procedentes de los electrodos, informa Science Daily.

Se pidió a los pacientes que mirasen a la pantalla, que contenía una matriz de 6 por 6 cuadros con un caracter alfanumérico dentro de cada cuadrícula. Cada vez que el cuadro con una determinada letra se iluminaba, y el paciente se concentraba en él, el ordenador grababa la respuesta cerebral a la letra iluminada. Se pidió a los pacientes que se centrasen en letras específicas, y el software del ordenador recopiló la información. El ordenador calibró después el sistema con onda cerebral específica de cada paciente, y cuando el paciente se concentraba en una letra, ésta aparecía en la pantalla.

"Fuimos capaces de predecir de forma considerable las letras deseadas por nuestros pacientes con casi un 100 por ciento de exactitud", declaró el doctor Shih. "Aunque esto es comparable a otras investigaciones similares, esta prueba está más localizada y puede potencialmente proporcionar una tasa de comunicación más rápida. Nuestro objetivo es encontrar una manera de utilizar efectiva y consistentemente las ondas cerebrales de los pacientes para lograr determinadas trareas", añadió.

EUROPA PRESS

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